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Work limitations and employer adjustments for employees with chronic illness

Munir, Fehmidah; Jones, David; Leka, Stavroula; Griffiths, Amanda

International Journal of Rehabilitation Research: June 2005 - Volume 28 - Issue 2 - p 111-117
Original articles

This study measured work limitations and work adjustments among chronically ill employees with regard to three distinct job characteristics: physical work demands, cognitive work demands and social work demands. The study presents findings from an organizational-based survey, from which 610 respondents reported managing employees with a chronic illness. These included arthritis, musculoskeletal pain, diabetes, asthma, migraine, heart disease, irritable bowel syndrome and depression. The results indicate that depression had the largest impact in all three work demand categories, while musculoskeletal pain principally affected physical work demands and migraine and diabetes largely affected cognitive work demands. For other chronic illnesses, it was the generic symptoms of the illness (for example, fatigue) that resulted in a work limitation, rather than the specific nature of the illness itself. Employer work adjustments were available to those people with illnesses that required a physical work adjustment (for example, musculoskeletal pain). For other chronic illnesses, with the exception of depression, disclosing an illness was the strongest predictor for work adjustments in cognitive tasks and the provision of social support. Those with depression were least likely to receive a cognitive work adjustment, indicating either a low disclosure rate in this group or that employers' perceptions of depression may be a barrier to providing suitable work adjustments.

Diese Studie untersuchte Leistungseinschränkungen und Anpassungen der Arbeitsanforderungen bei Beschäftigten mit chronischen Erkrankungen im Hinblick auf drei spezielle Job-Merkmale: körperliche Arbeitsanforderungen, kognitive Arbeitsanforderungen und soziale Arbeitsanforderungen. Die Studie stellt die Erkenntnisse einer Umfrage vor, die an einer Einrichtung (Universität) durchgeführt wurde. 610 an der Umfrage teilnehmende Mitarbeiter gaben an, Vorgesetzte von Angestellten mit einer chronischen Erkrankung zu sein. Die genannten chronischen Erkrankungen umfassten Arthritis, Muskel- und Skelettschmerzen, Diabetes, Asthma, Migräne, Herzerkrankungen, Reizdarmsyndrom und Depressionen. Die Ergebnisse zeigen, dass sich Depressionen am stärksten auf alle drei Arbeitsanforderungskategorien auswirken, während Muskel- und Skelettschmerzen vor allem die körperlichen Arbeitsanforderungen betreffen und Migräne und Diabetes im wesentlichen die kognitiven Arbeitsanforderungen beeinträchtigen. Bei den anderen chronischen Erkrankungen waren es eher die allgemeinen Erkrankungssymptome (z.B. Erschöpfung), die die Leistungseinschränkung bedingten, als die spezielle Natur der Erkrankung an sich. Anpassungen der Arbeitsanforderungen von Seiten des Vorgesetzten waren für diejenigen Personen verfügbar, deren Erkrankungen eine Anpassung der körperlichen Arbeitsanforderung notwendig machte (z.B. bei Muskel- und Skelettschmerzen). Bei den anderen chronischen Erkrankungen mit Ausnahme von Depressionen stellte die Offenlegung der Erkrankung den stärksten prädiktiven Faktor für Anpassungen der Arbeitsanforderungen im kognitiven Bereich und soziale Unterstützung dar. Patienten mit Depressionen wurde mit der niedrigsten Wahrscheinlichkeit eine Anpassung der Arbeitsanforderung im kognitiven Bereich gewährt, was entweder darauf hindeutet, dass sich in dieser Gruppe nur wenige zu ihrer Erkrankung bekennen, oder aber darauf, dass die Vorstellungen, die Vorgesetzte über Depressionen haben, möglicherweise der Bereitschaft zur Anpassung der Arbeitsanforderungen eher im Wege stehen.

Este estudio midió las limitaciones y adaptaciones laborales de una serie de empleados con enfermedades crónicas en relación con tres características del trabajo: exigencias físicas, exigencias cognitivas y exigencias sociales. El estudio presenta los resultados de una encuesta empresarial en la que 610 empresarios respondieron que tenían empleados con enfermedades crónicas. Éstas eran artritis, dolor musculoesquelético, diabetes, asma, migraña, cardiopatías, síndrome del intestino irritable y depresión. Los resultados indican que la depresión es la que más repercutía en las tres clases de exigencias del trabajo, mientras que el dolor musculoesquelético afectaba principalmente a las exigencias físicas y la migraña y la diabetes afectaban en gran medida a las exigencias cognitivas. En cuanto a las demás enfermedades crónicas, los síntomas genéricos de enfermedad (por ejemplo, la fatiga) son los que producían limitaciones laborales, más que la naturaleza concreta de la propia enfermedad. Se realizaron adaptaciones empresariales para las personas enfermas que precisaban cambios físicos en el trabajo (por ejemplo, por dolor musculoesquelético). En cuanto a los demás procesos crónicos, excepto en el caso de la depresión, decir que se estaba enfermo era el mayor factor de predicción de ajustes laborales en cuanto a tareas cognitivas y prestación de apoyo social. Las personas con depresión eran las que menos probabilidades tenían de recibir ajustes laborales de tipo cognitivo, lo que indica que este grupo se muestra reacio a confesar su enfermedad o que la manera en que los empresarios perciben la depresión puede suponer un obstáculo para la provisión de ajustes laborales adecuados.

Cette étude mesurait les restrictions et ajustements en termes de capacités professionnelles des employés souffrant d'affections chroniques selon trois points de vue associés au travail : exigences physiques, exigence cognitives et exigences sociales. Elle présente les résultats d'une enquête effectuée au sein d'organisations parmi lesquelles 610 personnes interrogées ont déclaré encadrer certains employés souffrant d'affections chroniques. On note parmi les affections mentionnées l'arthrite, les douleurs musculo-squelettiques, le diabète, l'asthme, la migraine, les maladies cardiaques, les colites et la dépression. Les résultats indiquent que la dépression présente l'impact le plus significatif sur les trois catégories d'exigences liées aux fonctions professionnelles, les douleurs musculo-squelettiques affectant principalement le travail physique et la migraine et le diabète les tâches de nature cognitive. Pour les autres affections chroniques, ce sont les symptômes génériques de la maladie (par exemple la fatigue) qui entraînent des restrictions au plan professionnel, plutôt que la nature spécifique de l'affection. Des ajustements sont proposés par l'employeur pour les personnes nécessitant un aménagement de leur travail physique (par exemple dans le cas de douleurs musculo-squelettiques). Pour les autres maladies chroniques, à l'exception de la dépression, la divulgation de la maladie constitue le facteur prédictif le plus important pour les aménagements au niveau des tâches cognitives et la prévision d'un soutien adapté. Les individus souffrant de dépression sont les moins susceptibles de bénéficier d'un aménagement des tâches cognitives, ce qui indique soit un faible niveau de divulgation dans ce groupe, soit le fait que la perception de la dépression par l'employeur peut constituer un obstacle à la mise en place d'aménagements adéquats.

Institute of Work, Health and Organisations, University of Nottingham, UK

Correspondence and requests for reprints to F. Munir, Institute of Work, Health and Organisations, University of Nottingham, 8 William Lee Buildings, Nottingham Science and Technology Park, University Boulevard, Nottingham NG7 2RQ, UK

Tel: +44 115 846 6639; fax: +44 115 846 6749;

e-mail: fehmidah.munir@nottingham.ac.uk

Received 16 August 2004 Accepted 15 October 2004

© 2005 Lippincott Williams & Wilkins, Inc.